Regarding the Minister of Defense’s Speech on Colombia’s Human Rights Day, 9 September 2008

International Observation Mission on Extrajudicial Executions and Impunity in Colombia

— versión español abajo —
We were disturbed to learn that the Minister of Defense used the occasion of Colombian human rights day to launch unmerited criticisms of human rights groups, including the International Mission and the Coordinación Colombia Europa Estados Unidos. Instead, he should have used the occasion to recognize the efforts of Colombian human rights groups who seek to contribute to strengthening their country’s rule of law and to pledge to work together towards this common goal.

In his speech, Defense Minister Santos stated that the international mission in which we participated did not meet with members of his government. In fact, we met with many members of the national, regional and local governments, including the vice minister of defense Sergio Jaramillo Caro, the director of the military justice system, the assistant attorney general, the national ombudsman, two delegates from the Inspector’s General’s Office, the president of the disciplinary unit of the High Judicial Council, and Constitutional Court magistrates. In the areas visited by mission members, we met with military authorities and officials from the Attorney General’s Office, Ombudsman and Inspector General as well as local government officials.

On October 10th, 2007, we presented publicly a report from the International mission regarding extrajudicial executions and impunity in an event in Bogotá attended by more than a hundred journalists, members of the diplomatic community, and members of the public. The report was presented by two of our observers, and represented the perspective of all of the mission’s observers. The report described in detail the circumstances surrounding the cases of alleged extrajudicial executions and the mechanisms of impunity that persisted in investigations and judicial procedures. The mission made a series of recommendations directed to judicial authorities and, the Inspector General’s office regarding judicial procedures and forensic matters, as well as directed to the defense minister, armed forces and the international community.

The problem of extrajudicial executions that we raised in our mission has been documented extensively by the Colombia office of the United Nations High Commissioner for Human Rights, the U.S. State Department in its 2007 annual country report on human rights practices, the Inter-American Commission for Human Rights, as well as, international human rights groups and investigative journalists for respected national and international news media. The State Department’s August 1st, 2008 “Memorandum of Justification Concerning Human Rights Conditions with Respect to Assistance for the Colombian Armed Forces,” to name just one recent example, contains a lengthy catalog of cases, obtained from Colombian government sources, of groups of soldiers involved in alleged extrajudicial executions.

We are concerned that the minister of defense and other Colombian government officials continue to issue statements that stigmatize human rights groups like the Coordinación Colombia Europa Estados Unidos that denounce grave violations of the right to life, as well as other human rights abuses and violations of International humanitarian law, by all armed actors in the Colombian conflict. We note that the defense ministry issued in 2003 directive 09, based upon presidential directive 07 of 1999, which ordered public servants not to question publicly the legitimacy of human rights groups and their members. We are concerned that this important directive loses its power to influence the armed forces if the defense minister himself does not respect it.

Mr. Santos’s words are especially perplexing because the government has acknowledged a serious problem of extrajudicial executions. This is why the Ministry of Defense took the essential, but not sufficient, step of issuing directives such as number 10 (June 2007) and number 19 (November 2007). The Colombian Attorney General’s Office and Inspector General’s Office have made some tentative progress in the last year in addressing this very serious concern through suspensions of soldiers and transferring some cases of suspected homicides to civilian courts. Nonetheless, few convictions have been reached, investigations have not progressed sufficiently in identifying superiors who ordered or permitted such abuses to take place, and new allegations of extrajudicial executions regularly appear. We urge the Colombian Government to increase efforts to end these serious abuses. Colombia’s human rights groups are an invaluable resource and partner in this imperative task.

The Mission

We participated in an international observation mission on extrajudicial executions in Colombia from 4th to 10th October 2007. The Mission was invited by the Coordinación Colombia, Europa, Estados Unidos, a coalition of 187 human rights and other civil society groups

Our report, based on the testimony and documentation we received, identified in Colombia persistent violations of the right to life. We observed that extrajudicial executions perpetrated by members of the security forces were taking place in many parts of the country, greatly affecting the civilian population. These victims, we found, are generally presented to the public as guerrillas or criminals killed in combat. We concluded that the majority of the cases at the time of the mission were investigated by the military judicial system, which does not ensure impartiality. The report concluded that a high number of extrajudicial executions remain in absolute impunity.

The mission to Colombia was made up of 13 human rights experts from Germany, Spain, France, Great Britain and the United States. Divided in four groups, we visited the areas of Cesar and Antioquia as well as taking testimony in Bogotá from witnesses from many other parts of the country. We listened to the testimony of victims and relatives in 132 cases of people who were detained and then allegedly killed by members of the security forces.

Mission observers: Alexandra Huck (Germany), Enrique Santiago y Romero (Spain), Françoise Escarpit (France), Ignacio Espinosa Casares (Spain), José Martin y Pérez de Nanclares (Spain), Juana María Balmaseda Ripero (Spain), Karen Ramey Burns (USA), Lisa Haugaard (USA), Mauricio Valiente Ots (Spain), Michael Peter David Ellman (Great Britain), Rainer Huhle (Germany), Rebecca Cox (Great Britain) and Stefan Ofteringer (Germany).

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COMUNICADO A LA OPINIÓN PÚBLICA

Misión Internacional de Observación sobre Ejecuciones extrajudiciales e impunidad en Colombia

ACERCA DEL PRONUNCIAMIENTO PÚBLICO DEL MINISTRO DE DEFENSA DE COLOMBIA EL DÍA 9 DE SEPTIEMBRE, DÍA DE LOS DERECHOS HUMANOS EN COLOMBIA

Nos ha preocupado el conocer que el Ministro de Defensa ha usado la ocasión del día colombiano de los derechos humanos para lanzar críticas inmerecidas contra los grupos de derechos humanos, entre ellos la Misión Internacional y la Coordinación Colombia Europa Estados Unidos. En lugar de tales criticas, consideramos que dicha ocasión podría haber sido utilizada para reconocer los esfuerzos valiosos de las organizaciones de la sociedad civil colombianas que contribuyen al fortalecimiento del estado de derecho en Colombia y expresar un compromiso de colaborar para alcanzar esta meta común.

En su ponencia, el Ministro Santos aseveró que la misión internacional en la cual participamos, no se reunió con miembros de su gobierno. En realidad, nos entrevistamos con miembros de los gobiernos nacionales, regionales y locales, incluidos el Viceministro de Defensa Sergio Jaramillo Caro, la Directora de la Justicia Penal Militar, el Vice-fiscal General de la Nación, el Defensor Nacional del Pueblo, dos delegados del Despacho del Procurador General de la Nación, el Presidente de la Sala disciplinaria del Consejo Superior de la Judicatura, y unos Magistrados de la Corte Constitucional. La Misión se entrevistó en las regiones visitadas con autoridades militares, funcionarios responsables de la Fiscalía, Procuraduría, Defensoría, autoridades gubernamentales y personeros municipales.

El día 10 de octubre de 2007 se llevó a cabo en Bogotá la presentación pública de un informe de la Misión Internacional de Observación sobre ejecuciones extrajudiciales e impunidad en Colombia a mas de cien periodistas, miembros de la comunidad internacional y miembros del público, por parte de dos observadores que representaban la opinión de todos los observadores y observadoras que participaron en la Misión. En dicho informe se hicieron públicos de manera pormenorizada los hallazgos encontrados en relación con la ocurrencia de ejecuciones extrajudiciales y los mecanismos de impunidad sustentados en el examen jurídico de los hechos y los procesos judiciales. La Misión hizo recomendaciones a las autoridades judiciales y la Procuraduría, en los ámbitos técnico-forenses, jurídico procésales, al Ministerio de Defensa y Fuerzas Armadas y a la Comunidad Internacional.

El problema de ejecuciones extrajudiciales que examinemos en nuestra Misión ha sido documentado de manera extensiva en los informes anuales de la Oficina de la Alta Comisionada de Naciones Unidas en Colombia, el departamento de Estado de los Estados Unidos en su informe anual de derechos humanos del año 2007, la Comisión Interamericana de Derechos Humanos, y varias otras agencias internacionales. El informe del 1 de agosto del 2008 del Departamento de Estado, “Memorandum de Justificación en relación con las condiciones de derechos humanos respecto a la asistencia a las fuerzas armadas colombianas”, solo para mencionar un ejemplo reciente, contiene un largo catálogo de casos, obtenidos de fuentes gubernamentales colombianas, de grupos de soldados involucrados en presuntamente ejecuciones extrajudiciales.

Nos preocupa profundamente que el Ministro de Defensa, y miembros del Gobierno de Colombia, señalen o estigmaticen a la Coordinación Colombia Europa Estados Unidos y otras organizaciones defensoras de los derechos humanos que denuncian las graves violaciones al derecho a la vida por los actores del conflicto armado colombiano, y demás vulneraciones que afectan en general la garantía y respeto de los derechos humanos y el derecho humanitario internacional en Colombia. Recordamos que el Ministerio de Defensa emitió en 2003 la Directiva 09, recordando la directiva presidencial 07 del año 1999, que ordena a todos los servidores públicos abstenerse de cuestionar la legitimidad de las organizaciones de derechos humanos y sus miembros. Nos preocupa que esta directiva importante y necesaria pierda su peso hacia las fuerzas militares si el propio Ministro de Defensa no la respeta.

Las palabras del Sr. Santos nos dejan perplejas porque el gobierno colombiano ha reconocido que existe un problema serio de ejecuciones extrajudiciales. Esta es la razón por la cual el Ministerio de Defensa tomó los esenciales pero no suficientes pasos de emitir la directiva 10 de junio del año 2007 y la directiva 19 de noviembre del año 2007. La Fiscalía General de la Nación y la Procuraduría General de la Nación han hecho algunos avances, aunque no suficientes, en el pasado año para empezar a resolver estas serias preocupaciones, llevando a cabo suspensiones de soldados y el traspaso de ciertos casos de la justicia penal militar al sistema de justicia ordinaria. Sin embargo, se han logrado muy pocas condenas, las investigaciones no han avanzado suficientemente en lo que se refiere a identificar superiores que ordenaron o permitieron tales abusos, y nuevas alegaciones de ejecuciones extrajudiciales aparecen de forma regular. Nosotros solicitamos al gobierno colombiano que aumenta seriamente sus esfuerzos para que dichos abusos graves cesen. Los grupos de Derechos Humanos Colombianos son una fuente invaluable y colaborador en esta tarea imperativa.

Recordamos:

A la Opinión pública de Colombia e internacional que entre los días 4 y 10 de octubre de 2007 se realizó la Misión Internacional de Observación sobre ejecuciones extrajudiciales e impunidad en ese país por invitación de la Coordinación Colombia Europa Estados Unidos, coalición que agrupa 187 organizaciones sociales y de derechos humanos.

La Misión fue integrada por 13 observadores y observadoras expertos en derechos humanos provenientes de Alemania, España, Francia, Gran Bretaña y los Estados Unidos, que en cuatro grupos de trabajo visitaron las regiones del Cesar y Antioquia además de recibir testimonio en la ciudad de Bogotá de testigos de muchas regiones del país. En total escuchamos el testimonio de familiares de las víctimas o testigos en 132 casos de las detenciones previas y posterior asesinato. Los casos eran procedentes de bastas regiones que cubrían casi todo el territorio de Colombia.

El informe, basado en la información testimonial y documental que recibimos, evidencia la existencia en Colombia de una serie persistente de violación al derecho a la vida, bajo la modalidad de ejecuciones extrajudiciales, perpetradas por miembros de la Fuerza Pública, que ha afectado a población civil, cuyas víctimas, son exhibidas a la opinión pública como guerrilleros o delincuentes abatidos en combate, perpetrándose en casi todas las regiones de Colombia. Además el informe consta que se ha configurado por los casos analizados un preocupante cuadro de impunidad.

Observadores de la misión: Alexandra Huck (Alemania), Enrique Santiago y Romero (España), Françoise Escarpit (Francia), Ignacio Espinosa Casares (España), José Martin y Pérez de Nanclares (España), Juana María Balmaseda Ripero (España), Karen Ramey Burns (USA), Lisa Haugaard (USA), Mauricio Valiente Ots (España), Michael Ellman (Gran Bretaña), Rainer Huhle (Alemania), Rebecca Cox (Gran Bretaña) y Stefan Ofteringer (Alemania).